Gli asintomatici facilitano la trasmissibilità della SARS-CoV-2

Il nuovo coronavirus emerso a Wuhan, in Cina (SARS-CoV-2) alla fine del 2019, si è rapidamente diffuso in tutte le province cinesi e dal 1 ° marzo 2020 in tutto il resto del mondo.
Gli sforzi per contenere il virus sono in corso; tuttavia, date le molte incertezze relative alla trasmissibilità e alla virulenza dei patogeni, l’efficacia di questi sforzi è sconosciuta. I casi non documentati ma infettivi (gli asintomatici) sono una caratteristica epidemiologica importante che va a modulare il potenziale pandemico di un virus respiratorio in crescita.

Queste infezioni spesso presentano sintomi lievi, limitati o assenti e quindi non vengono riconosciute e, a seconda della contagiosità e del numero di casi asintomatici, possono esporre al virus una porzione maggiore della popolazione di quanto non accadrebbe altrimenti.

Per valutare il pieno potenziale epidemico della SARS-CoV-2, è stato effettuato uno studio per stimare la contagiosità e il numero di soggetti asintomatici o non documentati in Cina nelle settimane precedenti e successive alla chiusura dei viaggi dentro e fuori la città di Wuhan.
La stima mediana del valore che misura la trasmissibilità del virus, definito ‘numero riproduttivo di base (R0)’ all’inizio dell’epidemia era 2,38 (IC al 95%: 2,04 -2,77), cioè un individuo infetto poteva a sua volta conteggiare mediamente 2 persone. Quindi, questo valore indicava un’elevata capacità di trasmissione sostenuta di COVID-19. Inoltre, le stime mediane per i periodi latenti e infettivi sono rispettivamente di circa 3,69 e 3,48 giorni.

Gli studi dimostrano che tra il 10 e il 23 gennaio, sono stati segnalati solo il 14% (IC 95%: 10-18%) delle infezioni totali in Cina. Questa stima rivela un tasso molto elevato di infezioni non documentate: 86%. A livello nazionale, in Cina, il numero totale di infezioni nel periodo tra il 10 e il 23 gennaio è stato di 16.829 (IC 95%: 3.797-30.271) con l’86,2% (IC 95%: 81,6% -89,8%) dei casi infetto da soggetti non documentati.
Per esaminare ulteriormente l’impatto degli individui asintomatici gli scienziati hanno generato una serie di ipotetici focolai non prendendo in considerazione questi soggetti. Dagli studi si è scoperto che senza trasmissione di quest’ultimi, le infezioni segnalate nel periodo tra il 10 e il 23 gennaio sono ridotte del 78,8% in tutta la Cina e del 66,1% a Wuhan. Questi risultati indicano che le infezioni contagiose e prive di documenti hanno sicuramente facilitato la diffusione geografica della SARS-CoV-2 in Cina.

La trasmissione del COVID-19 in Cina dopo il 23 gennaio, ovvero, quando sono state messe in atto misure di controllo maggiori che includevano restrizioni di viaggio imposte tra le principali città e Wuhan, auto-quarantena e all’aumento del comportamento di protezione personale (ad es. indossando maschere, allontanamento sociale, autoisolamento in caso di malattia), hanno probabilmente alterato le caratteristiche epidemiologiche del virus dopo il 23 gennaio. Per quantificare queste differenze di carattere epidemiologico, sono stati effettuati degli studi utilizzando i casi giornalieri a Wuhan segnalati tra il 24 gennaio e l’8 febbraio.

Poiché la mobilità interurbana è stata limitata dopo il 23 gennaio e le misure di controllo sono cambiate continuamente, sono state fatte previsioni sia per il periodo che va dal 24 gennaio al 3 febbraio (periodo 1), che dal 24 gennaio fino all’8 febbraio (periodo 2).

Gli studi dimostrano come la velocità di trasmissione è scesa a 0,52 (IC 95%: 0,39-0,71) durante il periodo 1 e 0,35 (IC 95%: 0,27-0,50) durante il periodo 2.
Il numero di infezioni documentate, è stato stimato a 0,65 (IC 95%: 0,60-0,69), vale a dire che il 65% delle infezioni è stato documentato durante il periodo 1 e il periodo 2, rispetto al 14% prima delle restrizioni.

Il numero che misura la trasmissibilità (numero di riproduzione di base) era di 1,36 (IC 95%: 1,14– 1,63) durante il periodo 1 e 0,99 (IC 95%: 0,76–1,33) durante il periodo 2, in calo rispetto al 2,38 registrato prima delle restrizioni apportate dal governo cinese.
I dati mostrano con assoluta evidenza che la contagiosità delle infezioni non documentate è stata sostanzialmente ridotta, dovuta al fatto che le restrizioni si sono dimostrate efficaci. Sembra quindi oramai chiaro che questa elevata percentuale di infezioni non documentate, molte delle quali probabilmente non erano gravemente sintomatiche, abbia facilitato la rapida diffusione del virus in tutta la Cina.

È necessario un radicale aumento nell’identificazione e nell’isolamento delle infezioni attualmente prive di documenti per controllare completamente la SARS-CoV-2.

In conclusione si può affermare che gli sforzi di controllo del governo cinese e la consapevolezza della popolazione ha aumentato il tasso di segnalazione, diminuito la crescita e la diffusione del virus e ha ridotto l’onere per i sistemi sanitari.

Un’immagine del nuovo coronavirus presa con un microscopio elettronico.  
Credit: U.S. National Institutes of Health / AP / Shutterstock

Articolo scritto da Gioacchino Sciortino, Studente di Chimica e Tecnologia Farmaceutiche (LM-13) Università degli Studi di Palermo.

Fonti articolo:
1. V. J. Munster, M. Koopmans, N. van Doremalen, D. van Riel, E. de Wit, A novel coronavirus emerging in China – Key questions for impact assessment.
2. Z. Du, L. Wang, S. Cauchemez, X. Xu, X. Wang, B. J. Cowling, L. A. Meyers, Risk for transportation of 2019 novel coronavirus disease from Wuhan to other cities in China.

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